Chiny przygotowują się do wysłania trzech astronautów (w Chinach nazywanych taikonautami) na swoją stację kosmiczną na sześć miesięcy. To kolejny kamień milowy w chińskim programie kosmicznym, który w ostatnich latach szybko się rozwija.

Będzie to najdłuższa chińska załogowa misja kosmiczna i rekord pod względem czasu spędzonego w kosmosie przez chińskich astronautów. Statek kosmiczny Shenzhou-13 ma zostać wystrzelony w kosmos rakietą Long March-2F wczesnym rankiem, w sobotę 16 października, z Centrum Satelitarnego Jiuquan położonego na skraju pustyni Gobi w północno-zachodnich Chinach. Pierwsza załoga, która służyła w 90-dniowej misji na pokładzie głównego modułu Tianhe stacji kosmicznej, wróciła połowie września.

Nowa załoga składa się z dwóch weteranów podróży kosmicznych. Pilot Zhai Zhigang ma 55 lat i wykonał, jako pierwszy w Chinach, spacer kosmiczny. 41-letnia Wang Yaping, jedyna kobieta na misji, przeprowadzała eksperymenty i zajęcia naukowe na jednej z wcześniejszych eksperymentalnych stacji kosmicznych. 41-letni Ye Guangfu po raz pierwszy wyruszy w kosmos.

Rekordzistą pod względem najdłuższego pobytu w kosmosie jest rosyjski kosmonauta Walerij Poliakow, który mieszkał na starej rosyjskiej stacji kosmicznej Mir w 1994 i 1995 roku ponad 14 miesięcy.

Od 2003 roku Chiny przeprowadziły siedem misji kosmicznych z udziałem łącznie 14 astronautów na pokładzie. Po Rosji i Stanach Zjednoczonych stały się trzecim krajem, który samodzielnie wysłał człowieka w kosmos. Wraz z misjami załogowymi Chiny rozszerzyły swoje prace nad eksploracją Księżyca i Marsa, umieściły m.in. łazik na mało zbadanej, odległej stronie Księżyca i pobrały na Ziemię próbki skał księżycowych, po raz pierwszy od lat 70. XX wieku. W tym roku Chiny wylądowały również na Marsie swoją sondą kosmiczną Tianwen-1, której towarzyszył łazik Zhurong, badający dowody istnienia życia na czerwonej planecie.

Chiny mają także zaawansowany plan lądowania ludzi na Księżycu i ewentualnego zbudowania tam bazy naukowej oraz wysłania ludzi na Marsa. Pracują także nad możliwościami pobierania energii słonecznej na Ziemię poprzez swoje satelity, a także, jak spekulują eksperci, nad stworzeniem „tajemniczego” samolotu kosmicznego.

Konrad Rajca/Associated Press